El Villarreal de Pellegrini entre los grandes debutantes en Champions

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Con un abultado global de 8-4, el Atalanta de Bérgamo logró eliminar al Valencia en los octavos de final de la Champions League. En un partido de vuelta cargado a los goles, los italianos lograron vencer a domicilio a los españoles por 3-4, con el volante Josip Illicic cumpliendo una de esas actuaciones consagratorias, marcando los cuatro goles de su equipo.

El debut del Atalanta en la Liga de Campeones ha sido soñado hasta el momento. Y ese último partido, jugado a puertas cerradas en Mestalla, es el fiel reflejo del impacto que tuvo el coronavirus a nivel mundial.

Y este 07/08 se reanuda el certamen tras casi cinco meses sin acción por la pandemia. Por eso, en este artículo queremos hacer honor a la gran temporada vivida hasta ahora por el equipo de Bérgamo, la que se une a otras grandes campañas en su primera vez en Champions.

– EL ‘SUBMARINO AMARILLO’ DE PELLEGRINI (2005/06)
Con Manuel Pellegrini al mando, no hay duda de que el Villarreal vivió los mejores años de su historia. El período del ingeniero en el club amarillo, entre 2004 y 2009, vio a la institución lograr cosas impensadas tanto en España como a nivel europeo.

Luego de un meritorio tercer puesto en la Liga Española 2004/05, sólo detrás del Barcelona de Ronaldinho y el Real Madrid de los ‘Galácticos’, el Villarreal clasificó a la fase previa de la Liga de Campeones, donde se impuso al Everton inglés. De ahí en adelante, el ‘Submarino Amarillo’ se fue por un tubo, llegando a cotas muy altas.

Terminó, de forma impensada, primero en su grupo, el que compartió con Benfica, Lille y Manchester United. Vale la pena mencionar que el equipo de Pellegrini superó la fase de grupos invicto, y que el United acabó último. En octavos de final, la odisea de los castellonenses continuó, eliminando al histórico Glasgow Rangers, luego de un empate 2-2 en la ida jugada en Escocia, y otro empate 1-1 en la vuelta en El Madrigal. Los goles de visita favorecieron a los españoles.

Con Juan Román Riquelme y Diego Forlán como figuras descollantes, Villarreal tendría un reto aún más duro en cuartos de final. Se les cruzaba el Inter de Milán. Pero nuevamente los goles de visita fueron los aliados del ‘Submarino Amarillo’, ya que luego de ser derrotados 1-2 en Italia, el partido de vuelta acabó con saldo favorable 1-0, con lo que llegaron a las semifinales.

En la última puerta antes de la final, los esperaba el Arsenal de Henry, Bergkamp y compañía. Y el reto fue demasiado grande para los novatos. El partido de ida, jugado en el viejo Estadio Highbury de Londres, vio al Arsenal vencer 1-0 con solitario gol del central Kolo Touré. El partido de vuelta acabó empatado sin goles, pero la imagen más recordada de este juego es, sin dudas, el penal errado por Riquelme en el último minuto de juego.

A pesar de la desazón de ser eliminados de esta forma, la campaña del Villarreal sigue siendo la mejor para un equipo debutante en Champions, al menos con su formato actual, implantado en la temporada 2003/04.

– PELLEGRINI REPITE LA HISTORIA CON EL MÁLAGA (2012/13)
Tomar equipos y transformarlos en la revelación del campeonato se le daba muy bien a Manuel Pellegrini. Y es que, tal como en Villarreal, con el ingeniero al mando el Málaga también vivió los mejores años de su historia. El proyecto del entrenador chileno, pensado en un inicio para salvar al club del descenso, acabó con el equipo ‘blanquiazul’ muy cerca de tocar el cielo a nivel continental.

Luego de ser cuartos en España en la temporada 2011/12, Málaga compitió en la ronda previa de la Champions, donde derrotó al Panathinaikos de Grecia. La fase de grupos lo emparejó con Zenit, Anderlecht y el Milan, que ya venía de capa caída pero que no dejaba de imponer respeto a nivel continental. El cuadro de Pellegrini, tal como ya lo había logrado con Villarreal, pasó primero e invicto, incluida una memorable victoria sobre los italianos en La Rosaleda.

Para los octavos de final, Málaga tuvo que enfrentar al Porto. Y a pesar de ser derrotados en el partido de ida por 1-0, en la vuelta jugada en España los goles de Isco y Roque Santa Cruz permitieron al cuadro malagueño entrar a los cuartos de final del máximo certamen continental.

En la ronda de los 8 mejores, tuvo que enfrentar al Borussia Dortmund, que venía mostrando un fútbol arrollador y vistoso, con Jürgen Klopp en la banca. El partido de ida, jugado en La Rosaleda, fue un empate sin goles. Y el partido de vuelta, finalmente se saldó con victoria 3-2 para los alemanes, pero no sin polémica, debido al tardío gol en offside de Felipe Santana, con el que Dortmund logró ganar. El cuadro alemán sería, a la postre, finalista, perdiendo frente a Bayern Múnich.

– LA SEGUNDA PARTE DEL SUEÑO DEL LEICESTER (2016/17)
La temporada 2015/16 fue un sueño para Leicester. El recordado título que ganaron en la Premier League, con Claudio Ranieri como entrenador, es algo que no se va a olvidar en mucho tiempo. Una proeza, dentro de la dinámica y los cánones del fútbol moderno.

Pero ese campeonato trajo consigo un nuevo desafío, la otra mitad del sueño. Como campeón de la Premier, los ‘Foxes’ entraron directamente a la fase de grupos de la Champions League, donde fueron enmarcados junto a Porto, Copenhague y Brujas. Un grupo accesible a priori, pero donde los ingleses eran los únicos debutantes.

Lograron sortear este primer obstáculo como líderes del grupo, con un saldo de cuatro victorias, un empate y una derrota. En octavos de final, los esperaba el Sevilla, comandado en ese entonces por Jorge Sampaoli, que venía haciendo una gran temporada en el fútbol español.

Para el partido de ida, jugado en España, los sevillanos lograron llevarse la victoria de forma tranquila, con un marcador de 2-1. Pero para el partido de vuelta, en el King Power Stadium, Leicester se hizo fuerte como de costumbre, y logró derrotar al cuadro de Sampaoli por 2-0, accediendo a la ronda de los 8 mejores del torneo continental.

¿Quién los esperaba ahí? El Atlético de Madrid del ‘Cholo’ Simeone, con un plantel en su apogeo y que ya estaba instalado como un equipo de temer a nivel continental. Y el desafío fue muy grande para los ‘Foxes’, que fueron derrotados por 1-0 en el partido de ida, jugado en Madrid. La vuelta en Inglaterra fue muy disputada, pero no lograron dar vuelta la llave, terminando el partido 1-1, despertando definitivamente del sueño a Ranieri y sus pupilos.